你一直看不上的 MR 头显,却一次出货 200 亿美元

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2021-04-07 20:33

2018 年 11 月,微软就赢得了美国陆军 4.8 亿美元的合同,在随后的两年给军方定制混合现实(MR)眼镜,首批提供 2500 个改装版的 HoloLens。值得一提的是,在此之前还有包括 Magic Leap 等多个 AR 公司参与军方竞标,微软最终在争夺中拿下了政府订单。

这对于前三年才卖出 5 万台 HoloLens 的微软来说,意义不小,一来是未来能争取到稳定的订单,二来是赢得了军方的「盖章认证」。

在过去两年多的合作里,微软顺利通过了试验,直接拿下美国陆军为期十年的「大单」:期间内合同价值将高达 218.8 亿美元。这可是迄今为止 MR 领域涉及金额最大的一笔交易。

▲军用 HoloLens|CNBC

据了解,这次微软将向美军供应超 12 万台军用 HoloLens。美军表示,军用眼镜也从原型设计转向了生产和部署阶段。那么,陆军会用这些眼镜来做什么?HoloLens 2 单机价是 3500 美元,军方近 219 亿美元的投入,都花到了哪里?

战场上的 MR 眼镜,没那么「鸡肋」

过去,需要在野外以及夜间作战的陆军,一般依靠夜视镜等增强视觉的工具来提高战斗力,但由于这类设备太普及,他们在实战中并不能因此获得优势,也因此开始向科技公司购买新技术。这次和微软签下十年合同,军方用的是「其他交易授权协议」(OTA),可以规避《联邦政府采购法规》繁琐且高成本的签约程序,也从侧面体现了军方想快速采买增强现实技术的诉求。

从 2018 年开始,美国陆军就和微软合作设计「集成视觉增强系统」(Integrated Visual System, IVAS)。军方的诉求是士兵戴上 IVAS 眼镜,既能看清战场实景,也能获得来自数字系统的「增强」。而 MR 的特性正是能基于现实,叠加各种数字图像。

而现在,IVAS 日渐成熟。美国陆军的官方说法是,这套 IVAS 支持士兵在战场内外使用,无论是在战场上识别目标,还是在 MR 环境下完成训练。IVAS 系统能给佩戴者显示实时的数字信息,能够提高士兵实地感知和临场决策的能力。

军事媒体 Breaking Defense 透露了这款由 HoloLens 改进而来的 IVAS 的功能。士兵戴上 IVAS 后所看到的瞄准十字线,和手中的枪瞄准器能够无线同步;抬头就能看到眼镜提供的战术数据,目标、友军和威胁都能以指针标识显示;IVAS 还能从无人机、直升机、地面车辆和其他传感器上下载实时视频,这样,部队在到达地点之前就能了解情况。IVAS 还能在真实地形上模拟「消灭敌方」等场景,达到军队训练和演习的目的。

在烟雾环境中,军方目前所用的夜视镜就没那么好用了,士兵可能会被挡住视线。所以,IVAS 加入了热成像功能。即便在无光的野外,记者在戴上眼镜后也能看到周围人身上发出白色亮光,即使是躲在障碍物后面的人也能被识别。

除去在战场上应用,这款设备也被军方用于士兵日常训练中。美国陆军副部长 Ryan McCarthy 说道,「我们可以收集一名士兵的训练数据并提高他们的射击技巧。」

比如在训练中,士兵参加模拟实战,对模拟伏击和化学武器攻击做出反应。这种实战将从各个角度被记录下来,在训练中产生的动作数据都会被上传到云端,被分析,继而在后续给士兵提供数据参考。IVAS 还能实时检测士兵的体征,比如心率。

MR 要变现,还得 to G

Edbush 分析师 Dan Ives 表示,这笔交易对微软很重要,因为它表明微软多年来投资的 MR 技术可以有很好的变现路径。另外他还表示,这也在某种程度上巩固了微软和五角大楼那笔价值 100 亿美元的云计算部署大单。毕竟,微软能拿下 219 亿美元,并不只是「卖硬件」,IVAS 背后依托的是微软的云服务 Azure。

2018 年,美国国防部发布 JEDI(联合企业防御基础架构)计划,这是一项将耗时 10 年、耗资 100 亿美元的信息技术改造计划。中标企业的任务,是改造国防部的整个IT基础设施,创建一个全球可用和响应的网络,并持续监控漏斗和破坏。

最终,微软在长达一年的竞标中,击败谷歌、IBM、甲骨文和亚马逊,拿下了这来之不易的一单。但随后,亚马逊对这个结果发起了猛烈的抗议:「项目评估过程的多个方面都存在着错误和偏见…… 这一项目的评估过程应该还受到了政治层面的影响,比如美前总统认为贝佐斯旗下的《华盛顿邮报》对自己进行了不利报道。」

2020 年 9 月,国防部再次确认要将 JEDI 合同授予微软,但亚马逊仍不罢休,继续抗议。今年 2 月,国防部官员向国会议员表示,如果竞标纠纷迟迟无法解决,可能放弃此合约。

除了「外忧」,微软还有「内患」。早在 2018 年初次和美国陆军签下 4.8 亿美元的 MR 合同之时,近 100 名微软员工发布公开信表示为军方开发 MR 眼镜和平台支持,「不仅是在帮他们杀人,而且还会将战争变成『模拟游戏』」。

此前拿下美国军方订单的谷歌,最终因员工抗议而放弃了与军方合作的 Maven 项目,这一项目主要是通过人工智能技术来分析军方的无人机图像。但微软并没有因员工抗议放弃订单。

在 MR(AR)尚未成为主流之前,在微软来说,to G 是一个很诱人的变现路径。除了资金之外,微软还能拿到大量应用数据,这对于他们后续升级设备,扩展到消费者和企业市场只有利没有弊。

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